The Lack of Affirmation In the Formation of the Priest as Sexually Integrated Male Person

[Selection from Conrad Baars, M.D.’ “I  Will Give Them A New  Heart”]

Spousal  love  of  husband  and  wife  is  a  progressive  development  of  self-gift  that  will  find  its  full  achievement  in the  Parousia.  Hence,  celibacy  is  not  a  cause  of  psychic  deficiency  but  of  psychic  perfection.  The  deficiency  is  the  lack  of  affirmation  that  impedes  achieving  the  state  of  celibacy  for  both  matrimony  and for  the  Kingdom.  In  that  light,  consider  these  remarks  of  Conrad  Baars:

“More  often  than  not  the  priest  comes  from  a fine  Catholic  home,  a  strict  one  with  little emotional  love.  Spurred  on  to  develop  his  character,  train his  will,  and  grow  intellectually,  his emotional  growth  lags  behind.  Neither  minor  nor  major  seminary  were  capable  of  closing  this ‘maturity  gap’   through  authentic  affirmation,  and  trained –  the  word  is  used  deliberately  –   him to  function  without  the  benefit  of  the  emotional  life.  The  consequences  of  this  unbalanced  formation  have  been  largely  disastrous. “In  our  clinical  practices  we  have  seen  many  priests  with obvious  identity  problems. Priests  who  were  uncertain  in  their  attitude  toward  life,  felt  unloved,  lonely  and  depressed,  and whether  they  realized  it  or  not,  awkward  in  their  interpersonal immaturity  expressed  in  hetero-or  homosexual  activity  was  often  encountered.  Many experienced  difficulties  in  matters  of  faith,  or  suffered  from  severe  scrupulosity,  while  a growing  number  of  them  seriously  considered  leaving  the  priesthood.  Virtually  all  of  these priests  were  non-affirmed  men,  suffering  from  severe  to  moderate  Emotional  Deprivation Disorder,  with  or  without  associated  obsessive-compulsive  repressions,  scrupulosity  or chronic alcoholism. “Happily,  many  of  them  responded  to  our  therapy  by  gradually  maturing  emotionally, acquiring  a  feeling  of  personal  worth  and  dignity,  and  becoming more  sure  of  themselves  in their  interpersonal  relationships.  Their  sexual  problems  gradually  disappeared  without  analytic scrutiny.  Their  faith  and  religious  sentiments  also  benefited  from  their  growing  emotional maturity,  and  in  the course  of  a  few  years  they  became happy  priests  capable  of  bringing  joy and  happiness  to  those  entrusted  to  their  pastoral  care.

“Other  priest  who  had  married  after  leaving  the  priesthood  sought  help  because  of  sexual impotence,  depressive  states  and  psychological  conflicts  and  difficulties  with  their  spouses.  At times,  both  of  them  would  have  been  only  too  happy  if  their  marriage  could  have  been dissolved.  This  is  not  surprising  because in  a  non-affirmed  priest,  the  search  for  affirmation is likely  to  express  itself  in  an  intense  and  virtually  irresistible  desire  for  tactile  contacts,  the  very first  expression  of  affirmation  meaningful  to  his  undeveloped  emotional  life.  In  choosing a partner  he  is  therefore  bound  to  make  a  serious  mistake  both  in  his  thinking  and  in  his  feelings, and  he  will  enter  marriage  devoid  of  the  emotional  capacity  to  establish  a  mutually  meaningful and  satisfying  relationship.

“Related  to  this  is  the  fact  that  many  former  priests  seems  to  have  found  their  partner among  women  either  much  older  or  younger  than  they,  suggesting  the  possibility  that  either they  enter  into  a  relationship  with  an  older  woman  in  the  hope  that  their  need  for  affirmation will  be  gratified,  or  they  prefer  a  younger  woman  with  whom  they  can  relate  more  comfortably on  an  equal  level  of  relative  emotional  immaturity. “Our  clinical  observations  over  many  years  have  convinced  us  that  priests  in  general – and  some  to  an  extreme  degree –   possess  an insufficiently  developed  or  distorted  emotional  life, while  at  the  same  time  they  must  be  considered  to  belong  to a  group  of  men  whom  nature  has endowed  with  superior  intelligence  and  sensitivity.  In  some,  the  causes  for  their  emotional underdevelopment  go  back  to  childhood  and  remain  unrecognized  during  the  seminary  years. Others  enjoyed  a  fairly  normal  childhood  but  became  emotionally  disturbed  through  misguided ascetical  practices  in  the  seminary.  Whatever  the  causes,  however,  it  is  a  fact  that  the  majority of  today’s  priest  with  psychological  trouble  suffer  from  some  degree  of  non-affirmation.  A smaller,  but  not  insignificant  number  of  priests  are  seriously  incapacitated  by  obsessive-compulsive  repression.  Many  show  the  symptoms  of  both  types  of  disorder,  often  combined,  at least  in  North  America  with  chronic  alcoholism.

“These  findings  also  explain  why  the  Church  as  a  whole  finds  herself  in  a  crisis.  Because of  the  priest’s  special  position  as  mediator  between  God  and  humankind, the  effects  of  his  non-affirmation  on  other  people  will  be  far  more  radical  and widespread  than  in  the  case  of  the  non-affirmed  single  or  married    layperson.  A  priest  without  identity  without  a  firm  sense  of  self-worth,  cannot  reveal  to  others  their  personal  worth.  Because  he  cannot  affirm,  he  cannot  love others  in  a  way  which  strengthens  both  them  and  the  Church.

“Moreover,  as  a  non-affirmed  priest  depends  for  his  sense of  personal  worth  on  the people  around  him,  he  lives  in  constant  anticipation  of  what  they  expect  from  him,  is  fearful  of displeasing  them,  afraid  to  assert  himself  or  to  defend  the truths  of  his  faith  except  on  a  purely intellectual  level.  Desirous  of  being  loved  by  all,  he  may  remain  silent  when  it  is  his  duty  to point  out  the  errors  contained  in  other  faiths,  new  schools  of  thought,  popular  movements  or modern  systems  of  education.  Instead  of  being  a  source  of strength  and  joy  to  the  people  he chose  to  serve,  the  non-affirmed  priest  may  be  said  to be  at  the  mercy whether  for  good  or  evil, –  of  all  with  whom  he  comes  in  contact.

“Priests  who  remain  happy  in  their  work  possess  an  innate  sensitive  appreciation  of  the sense  goods  of  this  world  under  the  ready  direction  of  intellect  and  will,  and  likewise,  an emotional  appreciation  of  spiritual  goods.  In  other  words,   they  are  able  to  direct  themselves quite  easily  at  the objectum  prout  substat  rationi.  This  necessary  capacity  to  deny  themselves certain  sense  goods  without  becoming  unhappy  does  not  seem  to  have  been  given  sufficient consideration  in  the  selection  of  candidates  for  the  priesthood.  In  priests  so  disposed,  the  need for  concrete  goods  will  increasingly  give  way  to  a  growing  delight  in  the  spiritual,  with  and ensuing  greater  expansion  of  mind  and  spirit  and  an  ever  growing  happiness.”5

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s